Je bent jong, talentvol en ambitieus. Dan bouw je toch gewoon een baancafé – met een verleden als bordeel nota bene – om tot gastronomische tempel. We wilden graag eens weten waarom Kasterlee geen omweg waard lijkt te zijn voor de inspecteurs van Michelin.

Alex Verhoeven (28) is het wandelend bewijs dat rock-‘n-roll niet per se hoeft te vloeken met klassiek. De eigenzinnige Kempenaar met de looks van een tieneridool leerde het klappen van de zweep in onder andere De Pastorie in Lichtaart en Hof van Cleve. Met een flinke dosis lef opende hij samen zijn met zijn vriendin Nathalie de Baenst een eigen zaak langs de pokkedrukke Turnhoutsebaan. Het interieur van het voormalige huis van plezier ademt rust, evenwicht en verfijning, met een aangenaam en functioneel uitgelichte eetruimte, een uitgekiende combinatie van gebroken witte en bruine kleurvlakken, verzorgd gedekte tafels, comfortabele leren zeteltjes en adembenemend mooie abstracte schilderijen van de Tilburgse kunstenares Joop de Chêne aan de muren.

 

We geven de chef met plezier carte blanche en genieten in afwachting van de hapjes van Oude Gueuze Tilquin à l’Ancienne, die zich als het geknipte aperitief aandient: droog en strak, intens en complex, met bedwelmende aroma’s van groene appel, citrus en paardendeken. Vervolgens worden we overspoeld door een tsunami van amuses, waarvan alleen de sublieme bisque, een klein wonder van smaakintensiteit en lengte, blijft nazinderen. Alle begrip voor de geldingsdrang van deze onstuimige hemelbestormer, maar trop blijft nog altijd te veel. Opnieuw komt de uitslover in Verhoeven naar boven als de zelfgebakken broodjes op tafel komen met Siciliaanse olijfolie, boter, reuzel met spek, bruine suiker, een bosje zelf af te knippen Chinese preischeuten en – hoe kan het ook anders? – fleur de sel. Vooral de combinatie van het spek met de bruine suiker doet ons wegdromen naar tijden van nog niet verloren onschuld. En ondertussen vormt het plankje met al deze delicatessen een extra decoratief element voor onze neus.

Het wordt pas menens met een buitengewoon frisse en smakelijke compositie van krab, radijs, komkommer en dashi, wie we bespoelen met een Noblesse van microbrouwerij De Dochter van de Korenaar in Baarle-Hertog. De lichtjes bittere toets van dit subtiel gehopte bier en de zoete en zilte smaken van het gerecht worden naadloos met elkaar tot een magistraal geheel vervlochten. Van hetzelfde internationaal gerenommeerde brouwerijtje komt het andermaal voortreffelijke amberbier Bravoure, dat gebrouwen is met Bambergse rookmout en een droomhuwelijk vormt met de gebrande octopus in een krachtige bouillon, begeleid door een verrassend hartig Thais slaatje. Dit is een creatie die getuigt van branie en zelfvertrouwen, met de handtekening van een klassebak. Bij het vijf weken gerijpte en uitstekend gegrilde vlees van het Jersey-rund, met gepekelde ui, wortel en champignons, drinken we het merkwaardige, naar drop en anijs zwemende KlevereTien van de Oud-Turnhoutse brouwerij Het Nest. Het aartsdonkere bier mist wat evenwicht, maar het vineuze karakter ervan wordt door de rijke smakencombinatie op ons bord mooi naar voor gebracht.

En dan acht Alex Verhoeven de tijd rijp om ons finaal op de knieën te krijgen. Bij een waanzinnig lekker, op Snickers geïnspireerd, chocoladedessertje laat hij warempel Westvleteren XII aanrukken. De manier waarop het rijke, veelgelaagde bier en het machtige nagerechtje elkaar optillen, maakt ons sprakeloos. Game over. Hallo, Michelin?

Fleur de Sel, Turnhoutsebaan 189, 2460 Kasterlee – Tel. 014 75 34 68 – E-mail: info@fleur-de-sel.be – Dinsdag, woensdag en donderdag gesloten.