December 2016. Een langharige gozer van achteraan in de dertig arriveert met zijn aftandse bestelwagen op de parking van de Brico in Wondelgem. In de winkel begint hij zonder blikken of blozen verschillende soorten kerstbomen te keuren door er telkens wat naalden af te rukken en ze op te eten. What the fuck!

Klaas Dellaert vormt met zijn vriendin Liesbeth Van Raemdonck de hoogst eigenzinnige brouwfirma Totem. Begin 2016 kregen ze op Ratebeer niet alleen de onderscheiding ‘Best New Brewer Belgium’, met de ondertussen alweer uitverkochte session IPA Cojico haalden ze tevens de top vijftig van beste bieren die het voorbije jaar wereldwijd op de markt kwamen. En als klap op de vuurpijl sleepten ze er bovendien een zilveren medaille in de categorie laagalcoholische bieren mee in de wacht. Niet slecht voor hobbybrouwers in hart en nieren – “Elk bier van ons is uniek, zodra we recepten opnieuw gaan gebruiken, wordt het een job” – die nog maar vier jaar actief zijn.

Nadat hij in de Brico een viertal kerstboomvariëteiten had ‘geproefd’, vond Dellaert de uitgesproken aromatische Epicea het lekkerst: “Die heeft niet zozeer een pure harssmaak, maar neigt meer naar munt en citrus.” Hij schafte een exemplaar aan, reed ermee naar microbrouwerij Bryggja in Moerkerke en pleurde de sparrentakken doodleuk in de filterkuip. Een genereuze hopgift met Simcoe en Centennial en enkele weken rijping later kwam Ek Chuah, een ronduit sensationele Christmas Tree IPA, ter wereld. “Het is weer eens wat anders dan een doorsnee kerstbier”, grijnst de Gentse viking.

Totem is zowat de Soulwax van de Gentse craftscene. ‘We try to brew beers very much in the same way most Belgians wouldn’t’, luidt het veelbetekenend op hun Facebook-pagina. Rond ‘s lands meest beloftevolle craft brewers cirkelen er momenteel al een zestal satellieten, waaronder Gruut, Hedonis, The Ministry of Belgian Beer en L’Arogante. En dat zijn niet van de minsten. Zo proefden we in de afgelopen decennia zelden betere pils dan 13. Het paradepaardje van Dimitri Messiaen en Koen Van Laere, jeugdvrienden en drijvende krachten achter The Ministry of Belgian Beer, werd laatst bekroond met een welverdiende Belgian beer award in de categorie Pils, waarbij het en passant Vedett en Jupiler het nakijken gaf. En op de jongste World Beer Awards haalde 13 goud als beste Belgische bier in de categorie Czech-style Pale. Ondertussen verschenen er enkele sublieme varianten zoals 13 Hergist, 13 Fresh Hop en 13 Dry Hop, dat ons door zijn overweldigend aroma van Hallertau Mittelfrüh en verbluffende smaakrijkdom vlotjes van de sokken blies.

 GHENT UNITED, GHENT BREWS!

Op het jongste Meug Festival in Antwerpen, waar Totem samen met The Ministry of Belgian Beer en Hedonis een stand deelde, gingen we – het was absoluut geen zicht! – compleet door het lint toen we van Hedonis-kopstuk Janos De Baets de lippen mochten zetten aan een glas Suzanne Wild Thing. De wat ons betreft veeleer teleurstellende speltsaison Suzanne, in opdracht gebrouwen bij ’t Verzet, werd na de hoofdgisting afgesplitst om er vervolgens stukken rabarber, schilfers van eiken- en kerselaarhout en – na twee weken lagering – Brettanomyces-kweekgist aan toe te voegen. Het resultaat is een onwaarschijnlijk fris, harmonieus en zuiver smakend bier met magistraal gedoseerde fruitige zuren en legio gastronomische mogelijkheden, van aperitief tot visgerechten, schaal- en schelpdieren, geitenkaas en vruchtendesserts. Wereldklasse.

Inzake bierbrouwen zijn we gelijkgestemde zielen en hebben we onze krachten gebundeld in vzw Gent Brouwt, omdat we elk apart vooralsnog te klein zijn om, bijvoorbeeld, een aparte stand op bierfestivals te krijgen

aldus Dimitri Messiaen, behalve begenadigd brouwer ook uitbater van het Gentse café-restaurant Kantien, waar liefhebbers van artisanale bieren ruimschoots aan hun trekken komen. “Voorts helpen we elkaar op logistiek vlak en wisselen we voortdurend ideeën uit. Onze drijfveer is eenvoudig: compromisloze en originele ambachtsbieren brouwen.”

“Waar het met de Gentse craftscene naartoe gaat, is een open vraag”, stelt Janos De Baets. “Na een avondje bierproeven maken we weleens de wildste plannen om de wereld te veroveren, maar het is nu eenmaal een feit dat we elkaar hebben gevonden en steunen in plaats van in de haren te zitten zoals je zo vaak bij Belgische brouwers ziet. We hebben de Stad Gent eens gepolst om mee de schouders onder ons project te zetten. Want het valt niet te ontkennen dat er iets aan het groeien is. Er komt ook stilaan meer interesse vanuit het buitenland. Ik denk dat we de toekomst vol vertrouwen tegemoet mogen zien. Het is nu echt wel aan het bollen.” (lacht)