Op zijn kortst gezegd: bier is het gegiste waterige extract van gekiemde gerst dat wordt gearomatiseerd met hop. Dit wil zeggen dat de inhoud van de gerstekorrel moet opgelost worden in water, hieraan wordt vervolgens hop toegevoegd en daarna laat men deze oplossing gisten. Zo bekomt men een alcoholische drank. Daar is het uiteindelijk om te doen. Om dit te bereiken zijn heel wat bewerkingen nodig. Dat is het brouwen. De bewerkingen schijnen voor het grootste deel eenvoudig, maar achter elke stap spelen zich ingewikkelde biochemische processen af.

De amateur-brouwer kan ook gebruik maken van moutextracten of van zogenaamde brew-kits. Zo wordt hem een zeer tijdrovende klus uit handen genomen, maar tegelijk ook de kans om creatief te zijn, om zijn eigen inbreng te doen in het karakter van het latere bier. Deze vorm van ‘brouwen’ laten we in deze handleiding buiten beschouwing.